Stap voor stap succesvol

Informatica-alumnus Marco Jansen (46) richtte samen met vriend en oud-collega René Schoenmakers de veilingsite Catawiki op. Wat begon op een zolderkamer in Assen werd in 2015 uitgeroepen tot het snelst groeiende technologie bedrijf van Europa.

Wat hebben het script van de allereerste Game of Thrones aflevering, de gitaar van Nirvana-zanger Kurt Cobain en de kaak van een T-Rex met elkaar gemeen? Ze gingen allemaal onder de hamer bij Catawiki. Het bedrijf van Marco Jansen en zijn compagnon wil “bijzondere objecten bereikbaar maken voor iedereen.” En dat lukt: de veilingsite heeft maandelijks veertien miljoen bezoekers van over de hele wereld. Elke week wisselen tienduizenden objecten van eigenaar: van stripboeken en sieraden tot oldtimers en oosterse tapijten.

Op zoek naar verdieping
Jansen was veertien jaar toen in zijn ouderlijk huis in het Gelderse Oosterbeek voor het eerst een PC in de kamer stond. Sindsdien is hij geïnteresseerd in computers en software. Na afronding van de mavo volgde hij technische computerkunde aan de mts. Maar de alumnus “wilde meer” en studeerde door. Hij vertrok naar Twente voor de opleiding computertechniek aan de Hogeschool Enschede. Ook die opleiding gaf nog te weinig diepgang. “Ik wilde verder met software development. Daarom koos ik voor de master informatica aan de Universiteit Twente.”

De overstap naar de universiteit was anders dan verwacht: “Vanwege mijn vooropleiding kreeg ik veel vrijstellingen. Het eerste jaar had ik alleen maar wiskundevakken en het voelde alsof ik dat studeerde in plaats van informatica. Dat was erg saai. Ik was blij toen ik in het tweede jaar andere lesstof erbij kreeg.”

Op de UT ontdekte Jansen het studentenleven. “Toen ik op de hogeschool zat kreeg ik helemaal niets mee van alle activiteiten en feesten op de campus, dat kwam pas tijdens mijn master.” Hij heeft goede herinneringen aan Enschede. Vooral van zijn tijd bij de Drienerlose Zeilvereniging Euros, waar hij actief lid was. “Ik speelde piano en er stond er een aan boord van de Ebenhaëzer, het vlaggenschip van Euros. Met piano en al werd ik in de mast gehesen om te spelen.”

Catalogus voor verzamelaars
De oud-UT’er had zijn eerste baan bij KPN Research. Daar leerde hij medeoprichter van Catawiki, René Schoenmakers kennen. In de jaren daarna, toen ze beiden ander werk hadden, hielden ze contact en ontstond het idee om samen een bedrijf te beginnen. “René wilde iets maken wat hij zelf ook zou gebruiken. Hij is een verwoed stripboekenverzamelaar, met een collectie van zo’n 15.000 exemplaren. Net als andere verzamelaars hield hij lijstjes bij met wat hij al in bezit had en waar hij nog naar zocht. Het leek hem mooi als verzamelaars deze lijstjes onderling met elkaar konden delen en aanvullen om zo samen een catalogus te bouwen van alles wat verzameld kan worden.”

In februari 2008 was de online catalogus Catawiki een feit. Het bedrijf groeide in de jaren daarna uit tot een van de succesvolste veilingwebsites van Europa. Had Jansen het enorme succes verwacht? “We hoopten het natuurlijk wel, we vonden dat er veel potentie in zat,” zegt hij. “Van het begin af aan hadden we het idee voor de veilingen, maar dan moet je eerst een grote community hebben van kopers en verkopers. Daarom begonnen we met de catalogus.”

Elk jaar een ander bedrijf
Na twee jaar werd Catawiki door zo’n 80.000 verzamelaars gebruikt. De oprichters werkten nog altijd met zijn tweeën vanuit huis in Assen. “We deden alles zelf: het platform verder ontwikkelen, reclame maken en al het contact met de gebruikers. Uiteindelijk veel te veel werk voor twee personen. Het was tijd voor de volgende stap.” Een investeerdersronde, waar twee partijen uit kwamen: de Noordelijke Ontwikkelingsmaatschappij (NOM) en Peak Capital. Met hun bijdrage openden Jansen en Schoenmakers een kantoor in Assen en namen ze de eerste werknemers in dienst.

In 2011 vonden de eerste veilingen plaats. “Vanaf dat moment ging alles razendsnel. Het leek alsof we elk jaar een ander bedrijf hadden,” vertelt Jansen. “We begonnen met een stripboekenveiling één avond per week. Dat werden er al snel meer. We breidden het assortiment uit en richtten ons niet meer alleen op verzamelaars, maar ook op de mensen die het leuk vinden af en toe wat moois te kopen. We ontdekten dat er vanuit het buitenland gebruik werd gemaakt van Google Translate om mee te bieden op de Nederlandstalige website. Dus gingen we vertalen. We zitten nu op zeventien verschillende talen, waaronder Mandarijn en traditioneel Chinees.”

Nieuwe investeringen van Accel en het Amerikaanse Lead Edge Capital, die eerder investeerden in bedrijven als Facebook en Spotify, zorgden voor nog meer internationale groei. Catawiki telt op dit moment ruim 500 werknemers door heel Europa. En het bedrijf blijft uitbreiden. “We zijn steeds op zoek naar developers, veilingmeesters en andere medewerkers.”

Trial and error
Ging er dan niets verkeerd in negen jaar Catawiki? “Uiteraard, maar dat hoort bij groeien. In grote lijnen verliep alles zoals we wilden. Ik geloof erg in trial and error. We doen veel experimenten en daarop baseren we onze keuzes. Als we bijvoorbeeld een wijziging doorvoeren op onze website, maken we meerdere versies om te bepalen wat de meeste biedingen of registraties oplevert.”

Het succes van de veilingwebsite komt volgens de alumnus door hun kwaliteit en betrouwbaarheid. “Op andere websites als eBay en Marktplaats moet je goed opletten wat echt is en wat niet. Ook weet je niet altijd zeker of je wel krijgt waar je voor betaalt. Bij ons zijn veilingmeesters in dienst die elk item beoordelen en het geld gaat pas naar de aanbieder nadat de koper het object heeft ontvangen. Verder is het natuurlijk leuk en spannend om aan een veiling mee te doen. Ik ben geen verzamelaar, maar soms worden er items aangeboden waar ik gewoon op móet bieden. Zo heb ik nu verschillende gouden platen en een beeldje van Kuifje in huis staan.”

In Magazine voor Alumni en Relaties – Universiteit Twente – zomer 2017